Nació el 26 de agosto de 1918 en White Sulphur Springs (Virginia Occidental), fue una física, científica espacial y matemática estadounidense, que contribuyó a la aeronáutica de Estados Unidos y sus programas espaciales.
En una reunión familiar en 1952, un pariente mencionó que el Comité Asesor Nacional para la Aeronáutica (NACA), luego convertido en NASA, estaba contratando para el Departamento de Guía y Navegación en el Centro de investigación de Langley de Hampton (Virginia) a mujeres afroamericanas y blancas.
Desde muy temprana edad demostró talento para las matemáticas.De 1953 a 1958, Johnson trabajó como calculadora humana[18]​ y analizaba temas como el alivio de ráfagas para aviones. Desde 1958 hasta su jubilación en 1986, Johnson trabajó como tecnóloga aeroespacial en el área de Controles de Naves EspacialesCalculó la trayectoria del vuelo espacial del 5 de mayo de 1961 de Alan Shepard, el primer estadounidense en el espacio